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UTMB

Epic Tour du Mont-Blanc

Story by STRAVA September 9th, 2016

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C‘est le plus prestigieux des ultras, le plus grand événement du trail mondial. L‘UTMB. Quatre lettres magnétiques pour une semaine folle. Cinq courses dans trois pays. Des milliers de participants qui s‘acharnent à courir autour du plus haut sommet d‘Europe occidentale.

Fin août, le mont-Blanc est l‘Everest d‘un sport qui ne cesse de grandir. Dans le monde du trail, tous les rêves mènent à Chamonix. Les champions, les destins naissent ici. Depuis sa création en 2003, l‘UTMB® est devenu une quête, un « pèlerinage » comme disent certains.

Il y a tant d‘histoires à raconter. Des histoires de gloire, de vertige et d‘infortune, des ambitions qui brûlent, des espoirs courbaturés, des épopées, des amitiés, des preuves de courage et des leçons d‘humilité. C‘est l‘histoire d‘un voyage. Un très long voyage.

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At the end of August thousands of ultrarunners from around the world descend on Chamonix for Ultra Trail du Mont-Blanc, a test in the Alps. During the course of a week, runners have the opportunity to contest five races that circumnavigate Mont Blanc and touch on three countries. The races range from 55 to 300 km in length with very little flat terrain to be found anywhere and views that take away what little breath runners might have left when they’re in the race.

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5 COURSES, 3 DAYS, 8000 PARTicipANTS

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Les parcours s’étendent sur trois pays, la France, l’Italie et la Suisse,
mais toutes les courses se terminent en face de l’église de Chamonix.

UTMB / 170 KM & 10 000 M D+ / 2 555 PARTICIPANTS
CCC /101 KM & 6 100 M D+ / 2129 PARTICIPANTS
TDS / 119 KM & 7 250 M D+ / 1794 PARTICIPANTS
OCC / 55 KM & 3 300 M D+ / 1414 PARTICIPANTS
PTL / 300 KM & 26 500 M D+ / 290 PARTICIPANTS

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The races visit France, Italy and Switzerland but all races end in front of the church in Chamonix.

UTMB / 170 KM & 10 000 M Elevation Gain / 2,555 PARTICIPANTS
CCC /101 KM & 6,100 M Elevation Gain / 2,129 PARTICIPANTS
TDS / 119 KM & 7,250 M Elevation Gain / 1,794 PARTICIPANTS
OCC / 55 KM & 3,300 M Elevation Gain / 1,414 PARTICIPANTS
PTL / 300 KM 26,500 M Elevation Gain / 290 PARTICIPANTS

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“Chamonix, c‘est un peu le Disneyland de l’outdoor.
Et l‘UTMB, ce sont nos J.O.”
- Ryan Sandes (South Africa)

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“Chamonix is like Disneyland for outdoors people and the UTMB is the trail-running equivalent of the Olympics.”
- Ryan Sandes (South Africa)
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“Je pense vraiment que Chamonix est le paradis pour le sport outdoor. Un accès aussi simple aux terrains alpins est unique au monde. Les activités en montagne qui s’offrent à toi sont sans limites.”

- Anton Krupicka (USA)

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“The Chamonix region is a paradise for mountain sports. The access to alpine terrain is unparalleled and the opportunity do do anything you could want to do in the mountains is limitless.”
- Anton Krupicka (USA, spectator at UTMB)
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Le lundi 22 août, 300 coureurs prennent le départ de la PTL, une aventure de 300 kilomètres par équipe. Au total, 5 courses se succèdent jusqu’à l‘épreuve reine, l’UTMB, qui commence le vendredi soir dans une ambiance électrique. Pendant une semaine, Chamonix est le « sommet mondial du trail », le rendez-vous des athlètes, des marques et des médias du monde entier.

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On Monday, August 22, 300 runners gather for the PTL start, a 300 km team adventure. For a week, Chamonix becomes the epicenter of trail running, a place for athletes, brands and media from across the globe to celebrate ultra.

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“C‘est unique de rencontrer tant de coureurs du monde entier. Il suffit de marcher dans les rues de Chamonix. C’est inspirant et tellement excitant.”
- Magdalena Boulet (USA)

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“To meet runners from all over the world in Chamonix, all you have to do is go for a walk in the streets. ”

- Magdalena Boulet (USA)
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ANTON, TRAIL ICON

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À Chamonix, il y a des milliers d’anonymes qui marchent dans les rues dans des vêtements fluo.
Il y a aussi des icônes que l’on croise au hasard d’un matin, sur un vélo, en chemise sans manche.

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During the week, thousands of athletes go about their business anonymously, walking the streets in bright and shiny new gear. Among them you might find an ultra icon drinking coffee, going for groceries, running or out on the bike in a sleeveless shirt.

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Anton Krupicka n’est pas venu à Chamonix simplement en spectateur.
Chaque jour, des centaines de kilomètres à vélo, des cols, des sorties longues.
Et une ascension du mont-Blanc

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Anton Krupicka didn’t just come to Chamonix to be a spectator. Every day, he logs tons of miles on his bike, long running training sessions and even a quick jog to the top of the Mont-Blanc.

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“Toute les courses de la semaine, en plus en l’UTMB, attirent des milliers de coureurs du monde entier, et la plupart des meilleurs sont là. En ajoutant le décor unique en son genre dont dispose Chamonix, rien ne peut rivaliser avec ça. ”
- Anton Krupicka

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“The whole week of races, culminating in UTMB itself, means there are thousands of runners from around the world, and lots of top runners at the front of the pack. Combined with the one-of-a-kind mountain setting in Chamonix, nothing else really comes close.”
- Anton Krupicka
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SEGMENT REcon

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Au printemps, Chamonix devient “the place to be” pour des centaines d’ultra-traileurs.
Ils viennent reconnaître des passages stratégiques de la course, s’acclimater à l’altitude.
Deux semaines avant sa 2e place à l’UTMB, Gediminas Grinius signe une grosse séance sur le segment Col des Montets - Tete aux Vents.

“Ici, il faut aller un peu au-delà de tes propres limites.”
-Gediminas Grinius

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Starting in spring, Chamonix becomes the place to be for thousands of ultra-runners. Many come for recon runs of the strategic segments of the race and to acclimatize to the altitude. Even as little as two weeks before his second-place finish at UTMB, Gediminas Grinius was putting down some seriously fast times on the Col des Montets - Tête aux vents segment.

“Here, you have to go beyond your own limits.”
-Gediminas Grinius
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TRAIL DES DUCS DE SAVOIE (TDS)

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La petite UTMB: 119 KM & 7 250 M D+
La TDS se déroule le mercredi au départ de Courmayeur, en Italie.

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TDS is called the ‘Little UTMB’: 119 kilometers and 7,250 meters of climbing. The TDS starts from the city of Courmayeur in Italy.

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All Trails lead to Chamonix

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Si toutes les courses gravitent autour du mont-Blanc, chaque épreuve possède son propre tracé.
La TDS offre ainsi de nombreux segments inédits.

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All the races take place place around the Mont-Blanc, and each one is very unique. The TDS, though, is a much more remote, rugged and solitary experience.
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Released

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“Venir ici, c‘est une sorte de pèlerinage.
L’UTMB le plus grand des ultras.
Tout le monde veut venir ici
et tous les meilleurs viennent.”
- Jason Schlarb (USA, 4e UTMB en 2014)

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“To come here is a sort of pilgrimage. The UTMB is the biggest of all ultras. Everyone wants to come here and all the best of the best come here.”
- Jason Schlarb (USA, 4th at UTMB in 2014).
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FRIDAY, 6 PM

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Dès les premiers kilomètres, c’est l’hécatombe parmi les favoris qui abandonnent les uns après les autres: Rory Bosio, Jason Schlarb, Thomas Lorblanchet, Luis Alberto Hernando, Tofol Castanyer, Didrick Hermansen, Andy Symmonds…

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There is carnage from the outset of the race with favorites withdrawing one after the other: Rory Bosio, Jason Schlarb, Thomas Lorblanchet, Luis Alberto Hernando, Tofol Castanyer, Didrick Hermansen, Andy Symmons and many more.

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“Je me suis réveillé le jour de l’UTMB avec une légère inflammation de l’estomac, j’ai pensé que c’était le stress d’avant-course. Quinze minutes après le départ j’ai pris un gel et j’étais vraiment ballonné. Je ne pouvais rien avaler et dans la descente vers St-Gervais j’ai dû marcher, car mon ventre était trop douloureux”.
- Ryan Sandes (Abandon cette année)

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“I woke up on the day of UTMB with an irritated stomach but I thought that was pre-race nerves. Fifteen minutes into the race I had a gel and my stomach felt really bloated. I couldn’t get any other nutrition down and on the downhill to St-Gervais I had to walk-run because my stomach was so sore.”
- Ryan Sandes (DNF this year)


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A la nuit tombée, après une trentaine de kilomètres,
les coureurs s’élèvent vers la Croix du Bonhomme (2443m).

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At twilight, after about 30 km, runners hit their first huge climb of many: la Croix du Bonhommes (2,443 meters).

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Down goes ZACH

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L’Américain Zach Miller est largement en tête à mi-course.
Il arrive au ravitaillement de Courmayeur un peu après 3h du matin.
Au moment de repartir, le jeune coureur manque une marche et s’effondre.
Zach Miller finira 6e à Chamonix.

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The American Zach Miller comfortably led mid-race. He checked in at the Courmayeur aid-station around 3 a.m. but when he took off again, he missed a step and fell. Zach finished 6th in Chamonix.
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Cleanup

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Pour les coureurs de tête, Courmayeur est un refuge dans la nuit.
Il faut faire face au doute avant de repartir dans l’obscurité.

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For the leaders in the race, a shed at Courmayeur provides a shelter where many have to face fear, apprehension and doubts before carrying back on in the pitch dark .
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The pit crew

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“ Quand Gediminas arrive dans un ravito, mes mains tremblent. C’est juste 5 minutes qui paraissent être une heure. Je veux le voir souffrir le moins possible. Je lui parle peu, mais je suis avec lui de tout mon coeur.”
-Gintare Grine (Lituanie, femme de Gediminas Grinius).

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“When Gediminas arrives at the aid station my hands are shaking. We’re talking for five minutes which seems to last an hour. I just want to see him suffer as little as possible. I say very few words but I’m with him with all my heart.”
- Gintare Grine (Lithuania, Gediminas Grinius’s wife).
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GRAND COL FERRET

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Culminant à 2537m, c’est le sommet de la course.
Le Grand Col Ferret est une difficulté mythique de l’UTMB.
Une merveille quand l’ascension est accompagnée par la caresse de l’aube sur les sommets.

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The Grand Col Ferret is the most difficult UTMB climb but reveals some absolutely stunning views when the dawn breaks. Topping out at 2,537m, it’s the highest point of the race.

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“C‘est magique ici !
Tu regardes partout, il y a tellement à faire.
Tu as juste envie de t‘enfuir et explorer les montagnes.”

Impressionnante performance de l’Américain Tim Tollefson dans le Grand col Ferret: à peine 45 minutes pour avaler les 750 mètres de dénivelé.

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“It’s just magic here! You look everywhere, there is so much to do. You just want to run and explore all the mountains.”
The American Tim Tollefson had an impressive follow-up performance on the Grand Col Ferret after setting the Course Record during the race in 2015.
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La Suisse aussi réserve des trésors cachés aux coureurs de l’UTMB.
Les podiums se jouent souvent dans les montées de Bovine et Catogne.

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Switzerland also shows off some epic views to UTMB runners. History has proven that the race can be won early on the Bovines and Catogne climbs.

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HEAT WAVE

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Cette année fut exceptionnellement chaude, avec des températures dépassant souvent les 30°C. Résultat: un très grand nombre d’abandons. Plus de 42% sur l’UTMB.

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This year was exceptionally hot. Temperatures regularly reached 30°C which resulted in a huge number of drop-outs during the week with more than 42% of runners abandoning the UTMB.

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AID STATIONS

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Situés tout les dix à quinze kilomètres, les ravitaillements abritent les coureurs du soleil, de la soif et de la fatigue. On y soigne les bobos et les doutes, nourrit par une tranche de saucisson ou les paroles d’un proche.

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Aid stations give runners a brief break from the physical elements, provide a chance to refuel, and a moment for much-needed human contact and connection during an often solitary quest.


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FLYING QUEEN

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“Je peux gagner toutes les courses que je veux,
je ne serai pas reconnu tant que je n‘aurais pas gagné l‘UTMB.”
-Caroline Chaverot, (France, avant sa victoire)

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“I could win any race I want, but I wouldn’t get as much recognition as I would if I won the UTMB.”

- Caroline Chaverot (France, before her victory this year)
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STRAVA RECCE

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“Il y a deux choses qui sont incroyables ici : la ferveur des gens et la beauté des montagnes.”
- David Laney, (USA, 4e de l’UTMB cette année.)

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“There are some aspects that are just incredible here: the enthusiasm of the crowd and the beauty of the mountains.”
- David Laney (USA, 4th at the UTMB)

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Pour la 5e fois consécutive, c’est un Français qui lève les bras à Chamonix.
Ludovic Pommeret s’impose en 22:00:02.

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For the 5th straight time, a Frenchman arrives in Chamonix first.
Ludovic Pommeret takes the UTMB in 22:00:02.


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L’autre français fort sur cet UTMB, Julien Chorier, finit 8ème de l’UTMB. Il chute dans le col de Voz et termine la course avec une côté fêlée. Il est second jusqu’au km 110 mais la chaleur couplée à une difficulté de s’alimenter le plonge dans une hypoglycémie ne lui permettant pas de suivre la cadence da la tête de la course.

“Je ne me suis pas rendu compte pendant la course de mes blessures”

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The other strong French runner, Julien Chorier, finished 8th. This strong placing could have been even higher. Even after falling on the col de Voz and cracking a rib in the process, Julian was in 2nd place after 110km. However, the heat and a difficulty in eating eventually took its toll, resulting in hypoglycaemia meaning he couldn’t maintain the leaders pace.

““I didn’t realize I was wounded during the race””

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STRIVING HEROES

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“Je dois contrôler le taux de sucre dans mon sang pendant toute la course. J’ai porté un patch sur le bras pouvant être scanné régulièrement par un petit appareil. Je portais également une pompe à insuline, étant donné que mon pancréas n’a plus fonctionné depuis mes 13 ans (j’ai aujourd’hui 45 ans). Il a fallu des années pour en arriver là, mais cela prouve que c’est possible pour un diabétique de réaliser ses rêves.”
- Simon Redshaw (Angleterre, Finisher en 40:33:30).

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“ I have to control my blood sugar throughout the event using a patch I wear on my arm that can be scanned by a small digital device. I also wear an Insulin pump which delivers Insulin to my body because my pancreas hasn’t worked since I was 13. This takes years of experience but proves it is possible for any diabetic to achieve their dreams”.
-45-year-old Simon Redshaw (UK, finisher in 40:33:30)

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La veille du départ de l’UTMB, Samantha est arrivée à Chamonix au bord des larmes. Ses bagages n’étant pas arrivés à l’aéroport de Genève, elle se retrouve sans vêtement de rechange, sans rien de la longue liste du matériel obligatoire.

“Plus de 10 coureurs m’ont aidé après avoir perdu mes bagages. Je ne m’attendais pas à tant de gentillesse et de générosité. Ça m’a beaucoup touché.”
- Samantha Chan, (Hong-Kong, finisher en 41:13:07)

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The day before UTMB was to begin, Samantha arrived in Chamonix. Her luggage didn’t. The exhaustive laundry list of required items seemed like a mountain she would be unable to climb to even start the race. She broke down and cried.

“There were more than 10 different runners who helped me after my luggage was lost. I didn’t expect that they would be so kind and generous. I was so touched.”
- Samantha Chan (Hong-Kong, finisher in 41:13:07)
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FINISHERS

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Footnote: Photocredit: Alexis Berg
Chamonix, France